蔡天文:定好人生的目标一直走下去

发布:2017-03-07 14:32:18  作者:孙传道 刘艳舞 金文超

  人物名片:
  蔡天文,现为宾夕法尼亚大学沃顿商学院统计学讲席教授,应用数学及计算科学教授。浙江大学校友总会理事。
  1967年出生于浙江省瑞安市莘塍镇。1986年毕业于原杭州大学数学系,1990年获上海交通大学应用数学硕士学位,1990年9月获全额奖学金赴美国留学,1996年获康奈尔大学博士学位。2000年,获得美国国家科学研究基金,不久就被聘为美国宾夕法尼亚大学的终身教授兼博士生导师,成为宾夕法尼亚大学历史上最年轻的终身教授之一。2006年当选国际数理统计学会会士。2008年度获世界统计学“考普斯”总统奖。2009年成为国际数里统计学会会士。曾任《统计年刊》主编(2010-2012);《美国统计学会会刊》副主编(2005-2009);《泛华统计学会会刊》副主编(2005-2009);《泛华统计学会会刊多尺度方法特刊》客座主编;《非参数统计杂志首届国际数理统计学会-中国国际会议特刊》客座主编。
  主要研究方向:高维统计推断 (High dimensional statistical inference);大范围假设检验 (Large-scale multiple comparisons);非参数函数估计 (Nonparametric function estimation);函数数据分析 (Functional data analysis);小波方法和应用 (Wavelet methodology and applications);统计决策论 (Statistical decision theory)。
  蔡天文33岁时,被美国宾夕法尼达大学聘为终身教授兼博士生导师,他也成为了宾夕法尼亚大学史上最年轻的终身教授。41岁时,他荣获2008年度世界统计学考普斯总统奖,该奖每年只颁给一位统计学最杰出的年轻学者,被普遍视为统计学界的诺贝尔奖。谈及他取得的成就,蔡天文说,单就学习而言,环境、资源这些外界的因素不是根本性的问题,重要的是自己。要定好人生的目标一直走下去。他再三强调“搞科研,兴趣最重要。”
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  做一名科学家是孩提时的理想
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  父亲希望子女做学问,蔡天文深受父亲的影响,从小就定下了目标,要当一名科学家。他诚恳地说道:“现在很多人长大了都还不知道要做些什么。其实,越早有目标越好,就像走路一样,知道往哪里走,这样更容易有收获。虽然碰到困难的时候,也许他会暂时退缩,但是只要他认为这件事情非常重要,就会努力去追求。所以成功取决于你对这个东西的追求,很多名言都是有道理的。”
  “当时的社会环境不像现在这么复杂,读书的目的也很纯粹,并没有想过以后要做什么,只是父亲希望我成为一名大学教授。”
  1967年,蔡天文在浙江省瑞安市莘塍镇出生。高中时他的数学很好,也很喜欢数学,加之许多亲戚认为杭州大学的数学系是比较好的,于是15岁的他考入了杭州大学数学系。同年级的学生年龄最大的甚至比他大七岁。但是他和同学关系很好,几乎没有代沟,甚至在大学最后一年成为了班长。大学四年的数学教育对他影响很大。他说这为他之后的学术历程打下了坚实的基础。
  1986年蔡天文从杭州大学毕业并考取了上海交通大学应用数学专业,攻读硕士学位。硕士毕业后,他在国内工作了几个月,便去了美国康奈尔学习统计学。“在康奈尔,只要导师签字同意,学生可以去寻找自己喜欢的内容研究,弹性很大。”蔡天文认为,这点也是国内大学现在比较欠缺的部分,大学应该学会让学生更加自由地去寻找自己的兴趣去研究。康奈尔对他的影响非常大。有很多学术性的探讨,有很多思想性的碰撞,虽然这些和他自身的学术研究没有特别紧密的联系,但是却在无形中增长了他的见识。2000年,蔡天文获得美国国家科学研究基金,不久就被聘为美国宾州大学的终身教授兼博士生导师,那一年他也只有33岁,成为宾夕法尼亚大学历史上最年轻的终身教授。
  做一名学者,蔡天文感到很开心,他说:“做学问,发现新的东西,或者别人没有想到的东西,会很有成就感。就好像在深山老林里发现了一朵别人都没发现过的鲜花。而且当学者的好处,可以通过学术交流,或看过对方的论文就可以互相认识了,无论走到哪里都有认识的人,岂不是很开心。”
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  大人是孩子的榜样
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  2008年,蔡天文获得了国际上被视为统计学“诺贝尔”奖的考普斯总统奖,这是统计学领域最具权威性的奖项,每年只颁发给一位40岁以下(2005年开始,年龄放宽至45岁)且在统计学领域做出杰出贡献的学者。面对自己取得了杰出的成就。他非常谦虚地说:“对于那些成就,我自己没什么感觉。倒是父亲从小的教育和引导,对我一生起了深远的影响。现在取得的成就和他对我的从小教导很有关系。”蔡天文说,他们兄弟姐妹六人,父亲在教育方面花了很大力量,做子女的,对他很感激。
  父亲对蔡天文来说是个榜样。他以身作则,从不会让孩子们去看书而自己出去玩。这在很多父母是做不到的。蔡天文有两个孩子,他传承了父亲的教育方法。“虽然现在社会环境很复杂,外界的诱惑很多,没以前那么简单。但不会完全禁止孩子,会适当地让他接触新事物,包括当下流行的网络游戏。但会给他引导,让他找到兴趣点,并告诉他读书或者其他方面的乐趣。”在他的教育下,两个孩子都考入了美国常青藤大学,而且学习非常出色。这里有他的榜样力量。即使是现在,蔡天文每天都坚持从早上七点一直工作到晚上六点。他说,天分可能有遗传的成分,但是学习离不开个人的努力和家庭的环境。父亲从小教育他要学会感恩,对父母、对社会、对国家。他把祖国看作是自己的根,希望自己的国家变得更好,能为它贡献一份力量。现在是大数据时代,统计越来越重要。他希望浙大可以设立统计科学系,在美国,顶尖的大学一般有两个统计系,一个是传统的统计学系,一个是现代生物统计学系。他衷心地希望浙大能在统计上有所发展。因为统计学跟很多其他学科有关系,可以带领很多学科的发展。他希望浙大在建设世界一流大学的道路上走得很顺利。
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  做自己最想做的事情并做到最好
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  蔡天文说,人生的目的是追求自己想做的事情,然后做到最好。不论是做学问还是从事商业,生活的最终目标就是让这个社会变得更好,这种信念需要一代接一代地传递下去。
  他坚信,人的潜能是可以激发的。好的引导可以让学生变得更好。他对浙大学生有着自己的期望与建议:“浙大的学生都很聪明,但是大学四年之后,发展就完全不一样。好好读书是必要的,但不能死读书。要多参加不同活动,比如参社会实践。尤其要早点定好目标。如果想出国深造,就要搞好学习成绩,打牢基础,学好英语。还需要多咨询专家。如果想毕业就工作,就需要学一些实用性的东西,然后就一直往前走就好了。现在中国环境比较好,每个人都很努力,努力肯定是有回报的。”
  同时他提到专注非常重要。在工作非常繁忙的情况下,他会分配自己的时间。比如集中时间处理一些杂事,这样就可以留出大部分时间做学问。他说做学问必须静下心来。他分享自己的研究经验:要多了解国外前沿研究,多与研究领域的学者做交流,这样才能把握住科研的主流方向。